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Cómo opera en Asia la mayor flota de pesca ilegal del mundo

Los maltrechos «barcos fantasmas» de madera flotan a la deriva por el Mar de Japón durante meses, llevando como única carga cadáveres de pescadores norcoreanos estragados por el hambre y cuyos cuerpos han quedado reducidos a esqueletos. El año pasado más de 150 de estas embarcaciones macabras llegaron a las costas de Japón y en los últimos cinco años han sido más de 500.

Durante años, este espeluznante fenómeno desconcertó a la policía de ese país, cuya mejor suposición fue que el cambio climático había hecho que la población de calamares se alejara de Corea del Norte, llevando a sus desesperados pescadores a distancias peligrosas de la costa, donde se quedaron varados y murieron por exposición al sol.

Pero una pesquisa realizada por un equipo internacional de investigadores académicos -integrado por Ian Urbina, un exreportero de investigación de The New York Times que ahora dirige The Outlaw Ocean Project, y Global Fishing Watch, una organización sin fines de lucro que se especializa en el uso de tecnología satelital e Inteligencia Artificial para rastrear actividades ilegales en alta mar- ha revelado una explicación más probable, con base en nuevos datos satelitales: China está enviando una armada de barcos industriales previamente invisible, para pescar ilegalmente en aguas de Corea del Norte, desplazando violentamente a pequeños barcos norcoreanos y llevando a una disminución en las existencias de calamares que alguna vez fueron abundantes. Los buques chinos, casi 800 en 2019, aparentemente están violando las sanciones de la ONU que prohíben la pesca extranjera en aguas de Corea del Norte.

Las sanciones, impuestas en 2017 en respuesta a las pruebas nucleares del país, tenían la intención de castigar a Corea del Norte al no permitirle vender los derechos de pesca en sus aguas a cambio de una valiosa moneda extranjera. «Este es el caso más grande conocido de pesca ilegal perpetrada por una sola flota industrial que opera en aguas de otra nación», dice Jaeyoon Park, científico de datos de Global Fishing Watch.

China es miembro del Consejo de Seguridad de la ONU, que firmó por unanimidad las recientes sanciones de Corea del Norte. Pero la flotilla que viola esta prohibición comprende casi un tercio de toda la flota pesquera de aguas lejanas de China, según Global Fishing Watch. Tras ver los resultados de la investigación, la Cancillería del gigante asiático aseguró que «China ha aplicado de manera consistente y concienzuda las resoluciones del Consejo de Seguridad relacionadas con Corea del Norte». El ministerio agregó que el país ha «castigado constantemente» la pesca ilegal.

En marzo, dos países se quejaron anónimamente en un informe a Naciones Unidas sobre las violaciones de estas sanciones por parte de China y proporcionaron evidencia de los delitos, incluidas imágenes satelitales de los barcos chinos que pescan en aguas de Corea del Norte y el testimonio de una tripulación pesquera china que dijo que habían alertado a su gobierno de sus planes para pescar en aguas de Corea del Norte.

Las zonas de pesca en el Mar de Japón, conocido en las Coreas como el Mar del Este, se encuentran entre las Coreas, Japón y Rusia, e incluyen algunas de las aguas más disputadas y peor controladas del mundo. Hasta ahora, la enorme presencia de barcos chinos en esta área estaba en gran parte oculta, porque sus capitanes apagaban sus transpondedores de forma rutinaria, haciéndolos invisibles para las autoridades terrestres, lo que bajo la mayoría de las condiciones es ilegal.

Sin embargo, Global Fishing Watch y sus investigadores asociados pudieron documentar estas embarcaciones, utilizando varios tipos de tecnología satelital, incluida una que de luces brillantes por la noche. Muchos barcos de calamar usan luces extremadamente fuertes para acercar a sus presas a la superficie del océano, lo que hace que los calamares sean más fáciles de atrapar. Los chinos también usan lo que se llama «parejas de arrastreros», que consisten en dos barcos uno al lado del otro con una red colgada entre ellos que peina los mares, que son más fáciles de rastrear por satélite ya que los dos viajan juntos.

HISTORIAL DE TENSIONES

El aumento de estos barcos fantasmas que encallan en territorio japonés ha avivado la paranoia e inflamado una tensa historia entre Japón y Corea del Norte, lo que ha llevado a algunos en Japón a especular que los barcos fantasmas llevan espías, ladrones o posiblemente incluso armados portadores de enfermedades contagiosas.

«Si un barco coreano se pierde, será destruido cuando toque nuestras playas», dijo Kazuhiro Araki, CEO de la Organización de Investigación de Secuestros, un grupo que estudia la historia de cientos de ciudadanos japoneses que presuntamente fueron secuestrados por Corea del Norte en los años 70 y 80. «Pero algunos barcos llegaron a nuestra costa intactos y sin hombres a bordo, y es posible que esas personas sean espías que llegaron a tierra».

Sin embargo, la explicación más probable es que estos coreanos sean sólo pescadores mal equipados que toman riesgos desesperados y se aventuran demasiado lejos de la costa, según Jungsam Lee, un académico del Instituto Marítimo de Corea y uno de los autores de la nueva investigación para Global Fishing Watch.

Después de ser golpeados por tifones o varados por fallas en el motor, son transportados por la corriente de Tsushima que corre hacia el noreste hacia la costa oeste de Japón, dijo. Incrustados con conchas y algas, estos botes de madera de fondo plano miden entre cuatro y seis metros de largo y típicamente llevan de cinco a 10 hombres. No tienen baños ni camas, sólo pequeñas jarras de agua limpia, redes de pesca y aparejos, según los informes de investigación de la Guardia Costera japonesa. Enarbolan andrajosas banderas de Corea del Norte y sus cascos a menudo están estampados con números pintados o marcas en escritura coreana que incluyen, «Departamento de Seguridad del Estado» y «Ejército Popular de Corea».

Todos los cuerpos encontrados a bordo de estos barcos fantasmas parecen ser hombres, aunque algunos estaban tan descompuestos que los investigadores japoneses lucharon por afirmarlo con certeza. Las tensiones políticas entre los países y la falta de transparencia en el llamado «Estado Ermitaño» de Corea del Norte hacen que sea difícil obtener una explicación oficial del fenómeno.

En 2004, China firmó un acuerdo de licencia de pesca multimillonaria con Corea del Norte que condujo a un aumento drástico en el número de barcos chinos en aguas de Corea del Norte. Pero las sanciones internacionales impuestas en 2017 en respuesta a los lanzamientos de misiles balísticos intercontinentales de Corea del Norte y las pruebas nucleares estaban destinadas a exprimir las fuentes clave de ingresos de Corea del Norte. China, benefactor de Corea del Norte desde hace mucho tiempo, firmó las sanciones después de ser presionado por Estados Unidos, y en agosto de 2017 el ministro de Comercio de China, Zhong Shan, reiteró públicamente el compromiso de su gobierno de hacer cumplir estas nuevas reglas.

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