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China avanza con su moneda digital

China está haciendo un progreso prometedor con las pruebas de su moneda digital yuan. Ha anunciado el éxito de un piloto en la ciudad de Suzhou, cerca de Shanghai, en el este de China, donde 181,000 consumidores recibieron ¥ 55 (£ 6) de dinero gratis en billeteras digitales para gastar en los puntos de venta participantes en el festival de compras Double Fifth entre el 1 de mayo y 5.

Esto fue parte de una prueba más amplia del Banco Popular de China dirigida a 500.000 consumidores en 11 regiones chinas desde abril. Para aquellos elegibles, hay una aplicación sencilla para descargar que les da una billetera. Utilizando esto para realizar compras en miles de tiendas participantes, reciben descuentos.

El yuan digital es una versión de la moneda china normal desplegada en una cadena de bloques, que es la tecnología de contabilidad en línea a prueba de manipulaciones que sustenta las monedas digitales como bitcoin y ethereum. Sin embargo, esta cadena de bloques está autorizada, lo que significa que el Banco Popular decide quién puede usarla.

La última ronda de pruebas es diez veces mayor que la ronda original que tuvo lugar en el otoño de 2020. China también ha estado probando el yuan digital transfronterizo entre Hong Kong y la vecina Shenzhen, y está desarrollando una plataforma para hacer que la moneda sea internacionalmente viable. que involucra a Tailandia, los Emiratos Árabes Unidos y el Banco de Pagos Internacionales.

Cada paso adelante aumenta la posibilidad de que China se convierta en el primer país en poner su moneda completamente en una cadena de bloques autorizada. No se ha anunciado una fecha, pero parece previsible un despliegue nacional en los próximos 12 meses, muy probablemente en etapas escalonadas.

Por el contrario, los bancos centrales occidentales como la Reserva Federal, el Banco de Inglaterra y, en menor medida, el Banco Central Europeo, se han estado moviendo más lentamente en las llamadas monedas digitales del banco central (CBDC). Se preocupan por cosas como obtener la privacidad correcta cuando todas las transacciones serán visibles públicamente en la cadena de bloques, y por el efecto en los bancos minoristas.

Sin embargo, un yuan digital plantea profundas preguntas sobre la estabilidad financiera mundial. La pregunta para las otras economías importantes del mundo es cómo responder.

El yuan digital ya tiene la condición de moneda de curso legal. Los pagos que lo utilizan son fundamentalmente diferentes de los de plataformas de pago como Alipay o WeChat (o de hecho PayPal en el oeste). Dichos servicios pueden liquidar transacciones muy rápidamente para los clientes, pero detrás de escena hay libros de contabilidad de un gran número de transacciones entre los bancos de los compradores y vendedores y, a menudo, también los bancos intermediarios que liquidan horas o incluso días después.

El yuan digital pasa por alto la necesidad de estos bancos. No hay tarifa de servicio, a diferencia de estas alternativas de pago, y en teoría la velocidad de los pagos puede ser incluso más rápida.

A diferencia de las criptomonedas como bitcoin, la moneda también está respaldada por un gobierno. Esto significa que la emisión de yuanes digitales es lo mismo que la emisión de efectivo en circulación, lo que la hace igualmente segura. Le da al gobierno un mejor control sobre la oferta monetaria, ya que a diferencia del efectivo, los funcionarios pueden ver todas las transacciones que tienen lugar en un momento dado.

Muchos bancos centrales han estado buscando desarrollar monedas digitales. Algunos como Japón y Corea del Sur no se quedan atrás de los chinos. La UE está señalando que un euro digital podría tardar cuatro o cinco años.

Para los rezagados, existen varios peligros. El primero se refiere a los pagos internacionales. La mayoría de las transacciones entre diferentes monedas utilizan actualmente el dólar estadounidense como intermediario, a través del protocolo bancario internacional SWIFT. Esto significa una demanda considerable por el dólar estadounidense, lo que trae ventajas como permitir al gobierno de los Estados Unidos pedir prestado a un precio más bajo. En 2019, por ejemplo, solo China exportó bienes por valor de 134.000 millones de dólares (96.000 millones de libras esterlinas).

Las transacciones que utilizan el yuan digital no necesitarán SWIFT o el dólar, lo que tiene implicaciones para el uso del dólar en el comercio internacional. Hasta 120 países tienen a China como su mayor socio comercial, y muchos cuestionan la liquidación en dólares, ya que agrega el riesgo financiero innecesario de movimientos adversos del tipo de cambio. China dice que no está tratando de reemplazar el dólar por el yuan digital y que el «objetivo es permitir que el mercado elija» cómo liquidar las transacciones internacionales.

Un segundo peligro es que si los bancos centrales no satisfacen la demanda de dinero digital, las fuerzas del mercado lo harán. El papel moneda se inventó en China durante la dinastía Song en el siglo XI. Pero se está volviendo superfluo rápidamente. Las tarjetas de crédito sin contacto se han vuelto omnipresentes durante la pandemia. El dinero digital es mejor aún, ya que su uso cuesta menos.

En tercer lugar, los países que no adopten las monedas digitales podrían encontrar que sus bancos centrales pierden el control sobre la política monetaria frente a las criptomonedas, ya sean iniciativas descentralizadas como bitcoin o centralizadas como la próxima moneda diem de Facebook. En otras palabras, si estas monedas no soberanas se utilizan ampliamente para fines de pago, los bancos centrales tendrán más dificultades para gestionar sus economías fijando tipos de interés o cambiando la oferta monetaria.

Por supuesto, es posible prohibir las criptomonedas, pero esto obstaculiza el progreso y todas las ventajas que aportan.

El yuan digital se está produciendo en medio de una mayor tensión entre China, Estados Unidos y Europa. Esto claramente hace que sea un momento preocupante para dar a los chinos una ventaja sobre este nuevo tipo de moneda.

Por cierto, las sanciones como las impuestas recientemente a los funcionarios chinos por cuestiones de derechos humanos serán mucho más fáciles de eludir siempre y cuando el yuan digital esté en funcionamiento. Bien podría haber llamados a sancionar a quienes usan la moneda como resultado, lo que plantea numerosas preguntas sobre la viabilidad y las consecuencias que podrían discutirse en otra ocasión.

Pero dado lo mucho que está en juego, es vital que EE. UU., La UE y el Reino Unido comiencen a probar sus propias monedas digitales con urgencia. Blockchain está reinventando la forma en que realizamos los pagos, y los riesgos de quedarse atrás son demasiado grandes para ignorarlos.

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